Biotecnología: importancia de aplicarla tecnológicamente

La biotecnología ha tenido una enorme importancia durante las últimas dos décadas, lo cual no tiene precedentes. Esta revolución se ha ocasionado por su potencial ilimitado para beneficiar a la humanidad. Hasta ahora, la biotecnología ha tocado la vida cotidiana en todos los aspectos. Como, por ejemplo, los alimentos, la salud y la vida animal.

También prevalece la importancia y el potencial de la biotecnología para la mejora del medio ambiente debido a que suma condiciones para una mejor vida en todo el mundo. Entonces, ¿qué es la biotecnología?

Se puede puntualizar como un conjunto de técnicas que comprenden la manipulación de células vivas y sus componentes. Todo ello con miras a la producción de sustancias, al desarrollo de procesos o a la provisión de servicios (Newell & Burke, citado por Cibiogem, s/f). En el caso de la biotecnología moderna, se encuentran múltiples tecnologías que transforman los productos a partir de organismos.

Un poco de historia de la biotecnología

Los seres humanos han aprovechado la biotecnología desde los albores de la civilización. En Egipto se usaban levaduras para hornear pan. Los chinos desarrollaron técnicas de fermentación para la elaboración de la cerveza y el queso. En cuanto a los aztecas, manipulaban algas espirulina para hacer pasteles.

A principios del siglo XX, la industria y la agricultura comenzaron a incorporarla. La creciente industria del automóvil, por ejemplo, utilizó procesos de fermentación para producir acetona y solventes de pintura. A mediados de siglo, los grandes avances en genética dominaron la investigación biotecnológica. El descubrimiento del ADN, el código genético y la estructura «doble hélice» fue descrito por Watson y Crick. Pronto, se desarrollaron nuevas técnicas para permitir la manipulación del ADN. Las plantas, los microbios, los animales y los productos de ingeniería genética, como la insulina, destacan en el futuro de la biotecnología.



La biotecnología en la industria

La biotecnología en la industria incluye el procesamiento y la producción sostenible de productos químicos, materiales y combustibles. Según un estudio reciente de la OCDE, en 2030 las aplicaciones industriales biotecnológicas serán responsables del 39 % de la economía. El valor generado por esta ilustra la saludable inversión en investigación y desarrollo que se espera en esta área.

El procesamiento biotecnológico maneja enzimas y microorganismos para producir productos que son útiles para una amplia gama de sectores industriales. Tales como:

  • Química y farmacéutica
  • Nutrición humana y animal
  • Pulpa y papel
  • Energía
  • Materiales y polímeros

Emplear la biotecnología para sustituir los procesos existentes hace que muchas industrias sean eficientes y respetuosas con el medio ambiente. Así, contribuyen a la sostenibilidad industrial de diversas maneras. Este cambio de paradigma involucra varias áreas, que van desde las más conocidas, como la farmacéutica y la agrícola, hasta la producción de materiales como biopolímeros y también bioplásticos.

Tipos de procesos de la biotecnología

Según Rendueles y Díaz (2014), hay tres tipos de procesos en los que la biotecnología se abre paso, a saber:

 1. Procesos en los que se utilizan microorganismos

Los procesos de producción con células o microorganismos se fundamentan en organismos como bacterias y levaduras. Incluyen cultivos celulares, que comprenden además tejidos u órganos. Por ejemplo, en la fase líquida se encuentran bebidas alcohólicas y ácidos orgánicos, entre otros. En el caso de la fase sólida, se tienen alimentos como el pan, lácteos fermentados y cárnicos.

2. Procesos de utilización de enzimas

Emplear enzimas es común en los procesos industriales. El costo de la enzima constituye un porcentaje significativo de los egresos totales del proceso. Cabe destacar que aquellas operaciones que impliquen purificación industrial requieren de técnicas costosas, como cromatografía y electroforesis.

Se encuentran diversas aplicaciones, como la industria textil y los cueros. En el caso de la industria farmacéutica, se desarrollan variados medicamentos para trastornos de la digestión y ungüentos para traumatismos.

3. Procesos de aprovechamiento de materiales biológicos

Este tipo de materiales de crecimiento vegetal o animal son muy empleados industrialmente. Es posible que algunos procesos de la biotecnología sean de hidrólisis y separación. Para hacer uso de ello, es vital estar al tanto del detalle de la estructura de cada material.

Retos para el futuro

La biotecnología surge como una alternativa a otras operaciones menos sostenibles. Un aspecto esencial es la minimización del impacto ambiental. Ha permitido la generación de nuevos medicamentos que abordan necesidades médicas y combaten epidemias y enfermedades raras. Se presentan, al mismo tiempo, procesos industriales que utilizan materias primas renovables en lugar de petróleo crudo. Por ende, la biotecnología resultará rentable en los aspectos económicos, sociales y ambientales.

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